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인체에 안전한 `바이러스 벡터`…코로나 백신개발 앞당깁니다

"바이러스와 균을 실어나르는 안전한 용기(容器)인 `벡터`에 인체에 유효한 유전자만 담아 인체에 투여하는 원리를 활용하기 때문에 다른 백신들에 비해 안전성이 높고 활용 범위도 넓다."

바이러스 `벡터` 기술에 기반한 코로나 19 백신 개발에 나선 바이오벤처 스마젠의 이상균 사장(60)은 "인체에 유효한 유전자만을 벡터에 갈아 끼워 백신 개발을 진행하면 되는 것이므로 연구 자체도 매우 신속하고 효율적"이라고 밝혔다.

바이러스 벡터 기술이란 인체에 치명적이지 않은 바이러스를 조작해 좀 더 안전한 벡터로 만든 다음 유용한 유전자를 심어 몸속에 투여함으로써 항체 형성을 돕는 방식이다. 전 세계가 DNA 백신, mRNA 백신, 재조합 단백질 백신 등 다양한 방법으로 코로나19 백신 개발에 매진하는 이때, 스마젠이 개발 중인 `VSV(수포성구내염바이러스) 벡터` 코로나19 백신은 이 같은 벡터 개념을 활용한 것이다.

변이를 가해 인체에 안전한 상태로 만든 VSV를 용기로 삼아 코로나19 백신에 쓸 유전물질을 담은 다음 몸속에 투여해 항체 형성 유무를 보는 것이다. VSV에 들어가는 유전물질은 코로나19를 구성하는 S단백질과 E단백질 전체 또는 일부분이거나 이를 변형한 것이다.

이 사장은 "우리가 2010년부터 독자적으로 연구해 특허까지 받은 VSV 벡터는 VSV에 있는 M단백질에 변이를 가해 부작용과 독성을 전부 없앤 것"이라며 "여기에 코로나19에 있는 S단백질 및 E단백질 등을 담아 인체에 투여하게 되는데, 바이러스 재조합 기술을 통해 체온과 거의 같은 온도인 37도에선 바이러스 증식이 현저히 줄어 안전성을 더욱 확보한 상태"라고 설명했다. 벡터에 넣은 유전자가 인체와 비슷한 온도에서는 증식하지 못하므로 그만큼 더 안전하다는 설명이다.

스마젠 VSV 벡터 백신의 특성은 단독 투여를 해도 되지만 상황에 따라 서로 다른 두 가지 바이러스나 균을 벡터에 실어 교차 투여할 수 있다는 점이다. 하나의 백신만으로 완전한 예방이 어려울 수 있기에 두 가지 타입의 백신을 쓰면 면역효과를 더 높일 수 있다. 이 사장은 "일반적으로 바이러스 벡터는 여러 번 반복 투여할 경우 그 자체에 대한 항체가 형성돼 백신을 중화시킴으로써 면역효과가 저해된다"며 "스마젠 VSV 벡터 백신의 경우 이러한 현상이 나타나지 않고 오히려 면역 효과를 높여준다"고 말했다.

스마젠은 캐나다에 있는 연구소에서 코로나19 유전자를 탑재한 12개 VSV 벡터 제조를 6월까지 마무리할 예정이다. 이 후보물질들을 곧바로 서울대 캠퍼스에 있는 국제기구 국제백신연구소(IVI) 한국 본부로 들여와 실험쥐를 대상으로 한 면역원성 실험에 들어간다. 면역원성 실험이란 전임상 과정의 일환으로 동물에게 백신 효과를 먼저 실험하는 작업이다. 코로나19 바이러스에 감염시킨 쥐들에게 12개 물질을 투여해 유효성과 안전성을 실험하게 된다.

이 사장은 "이 물질 중 2가지를 추려 인체 임상 1상을 올 연말에서 내년 초에 개시할 계획"이라며 "HIV(인간면역결핍바이러스), 후천성면역결핍증(AIDS), 에볼라 바이러스, 메르스, 지카 바이러스 백신 등 스마젠이 십수 년간 쌓은 연구 역량에 바탕해 좋은 결과를 내겠다"고 밝혔다.

그러면서 "지금까지 바이러스에 대한 치료제는 세상에 없었음을 상기해야 한다"며 "치료제로 불리는 각종 약들은 바이러스 증식을 억제해 항체 형성을 돕는 `억제제`에 불과하므로 천연두, B형간염, 결핵 등 지금껏 성공 역사가 축적된 백신을 우선순위로 잡고 개발에 집중해야 한다"고 강조했다.

2000년 설립된 스마젠은 이미 이 VSV 벡터 백신 기술에 기반해 HIV 바이러스 백신인 SAV001을 개발한 바 있다. 이 사장은 "SAV001 백신은 미국, 캐나다, 중국, 아프리카 31개국, 유럽 35개국 등 총 70개국에 특허가 등록돼 있다"며 "현재 미국에서 임상시료를 생산하며 임상 2상을 준비 중"이라고 말했다. 이 사장은 LG화학 기술연구원 안전성센터 센터장 등을 거쳐 2006년 스마젠으로 옮겨 사장을 맡고 있다.

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